Ateneo de Córdoba. Calle Rodríguez Sánchez, número 7 (Hermandades del Trabajo).

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Jackie Gleason

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Herbert John "Jackie" Gleason (26 de febrero de 1916 - 24 de junio de 1987) fue un comediante y actor estadounidense. Una de las estrellas más populares de los primeros años de la televisión, Gleason fue conocido por su interpretación tanto de papeles humorísticos como drámáticos. En todo caso, su mayor legado es una comedia visual y verbalmente descarada, en la que sobresale su interpretación del personaje Ralph Kramden en la comedia The Honeymooners.

Biografía

Primeros años

Nacido en el 364 de Chauncey Street, en Buskwick, Brooklyn, Gleason y su hermano (que murió cuando él aún era joven) fueron abandonados por su padre y educados por una cariñosa aunque atormentada madre, que también falleció cuando él contaba diecinueve años. Sus padres, oriundos del Condado de Cork, se llamaban Maisie Murphy (dependienta del metro) y Herb Gleason, auditor de seguros. En sus relatos, Jackie solía adelantar la fecha de la muerte de su madre en tres años; el biógrafo William A. Henry III (un crítico televisivo de toda la vida) ha escrito acerca de la tendencia de Gleason tanto a exagerar como a oscurecer su complicada niñez. De cualquier modo, se sabe que asistió a la escuela elemental en el P.S. 73 de Brooklyn y que más adelante también estudió -sin llegar a graduarse- en los institutos John Adams High School, en Queens, y el Bushwick High School de Brooklyn. Su primer reconocimiento como artista de entretenimiento llegó en el Broadway, cuando apareció en Follow the Girls. En la década de 1940, se vio a Gleason en películas tales como aquella con la leyenda del swing Glenn Miller y su orquesta; Gleason tocó el bajo en Orchestra Wives. También apareció en Navy Blues (apareció en los créditos como Jackie C. Gleason), que protagonizaron Ann Sheridan y Martha Raye.

Pero Gleason, a quien Orson Welles en cierta ocasión denominó "El Grande" no causó una fuerte impresión en Hollywood en un principio. Al mismo tiempo desarrolló con cierto éxito una actuación en un club nocturno y que incluía tanto comedia como música. También llegó a ser conocido por los rumores de que organizaba fiestas nocturnas, flanqueado por atractivas mujeres en su suite de hotel. "Cualquiera que conociera a Jackie Gleason en los 40" escribió el historiador de la CBS Robert Metz, "te contaría que El Hombre Gordo nunca haría eso. Sus colegas de Lindy's le veían gastar dinero tan rápidamente como absorbía el alcohol". Metz también mencionó la leyenda de que Gleason contrató una noche una orquesta entera sólo para hacerle compañía. Henry ha escrito que Gleason tenía una paradójica reputación ya entonces: un hombre que podía ser excesivamente generoso en un momento y excesivamente cruel al siguiente.

Entrada en televisión

La primera gran aparición de Gleason llegó en 1949, cuando fue a parar al papel del brusco pero sensible trabajador de avión Chester A. Riley para la primera versión televisiva del éxito de radio The life of Riley. (William Bendix había interpretado el papel en radio, pero fue no pudo asumir el papel en televisión debido a compromisos en películas). El programa recibió audiencias modestas aunque críticas positivas, pero Gleason, según Metz, dejó el programa pensando que podía hacer cosas mejores. (The Life of Riley finalmente llego a ser un éxito televisivo a principios de los 50 con William Bendix en el papel que popularizó en radio). Por aquel entonces, la actuación de Gleason en el club captaba la atención en el entorno de la ciudad de Nueva York y la pequeña cadena DuMont Television Network.

"And awa-a-aay we go!"

Gleason fue contratado para ocupar la hora de variedades Cavalcade of Stars de la DuMont en 1950, nivelando entretenimiento ostentoso y su versatilidad cómica. Estructuró el show con números de baile fugaces, desarrolló personajes que refinaría a lo largo de la década, y llegó a tener tanta relevancia que la CBS le tentó hasta ganarlo para su cadena en 1952.

Se renombró el programa como The Jackie Gleason Show y Gleason pronto tuvo el segundo programa más visto de la televisión del país. Amplió el show con números de baile iniciales, a continuación de los cuales recitaba un monólogo. Entonces, acompañado por "una pequeña música viajera", se dirigía hacia los bastidores, aplaudiendo con las manos al revés y gritando "And awa-a-aay we go!" ("¡Y a-aaa-ayá vamos!"). La frase llegó a ser una de sus marcas y un latiguillo nacional.

Gleason, en la vida real, era un bebedor empedernido ("Algo de bebida para olvidar, algo de bebida para recordarme, bebo para ser embolsado", dijo a un entrevistador años después), pero una vez habló sobre una charla de seis horas con Richard Nixon en la que ambos bebieron Whiskey Escocés. Al final de la tarde, Gleason dijo que apenas podía salir de la habitación mientras que Nixon caminaba "tan firme como un soldado".

Un disturbio por rutina: comienza The Honeymoon

Su personaje más popular con diferencia fue el gritón conductor de autobús Ralph Kramden, que vivía con su áspera pero tierna esposa, Alice Kramden, en un apartamento de dos habitaciones en Brooklyn, un piso por debajo su mejor amigo, el descerebrado trabajador de las cloacas de Nueva York Ed Norton ("La primera vez que hice el examen para las cloacas suspendí ¡ni siquiera podía flotar!") y su igualmente áspera esposa, Trixie. Norton fue representado desde el principio por Art Carney.

Posiblemente inspirada en otro éxito de radio, The Bickersons, y ampliamente teñida por la dura infancia de Gleason en Brooklyn ("Cada vecindario en Brooklyn tiene su Ralph Kramdens", dijo años después), aquellos sketches llegaron a ser conocidos como The Honeymooners, y se centraban en torno a los incesantes planes para hacerse rico en poco tiempo de Ralph, las tensiones entre sus ambiciones y la denodada ayuda y consuelo de Norton, y el inevitable choque ("Uno de estos días... uno de estos días...", "¡Zas, en toda la boca!", "Te traeré el mundo mañana, Alice", "¡Vas a ir a la luna!") cuando la sensata Alice intentaba traer de vuelta de las nubes la cabeza de su marido. Los sketches de The Honeymooners se hicieron tan populares que Gleason se la jugó convirtiéndolos en una serie completamente independiente en 1955. Esos son los así llamados treinta y nueve episodios clásicos, aunque se convirtieron en clásicos sólo años después de ser emitidos ya que el programa no obtuvo buenas cifras de audiencia. Pero fueron filmados con un nuevo proceso DuMont, la Electronicam, que permitía almacenar la televisión en vivo en cintas de gran calidad. Esto resultó ser el la mejor baza a favor de la serie: diez años después de que se emitieran, la reposición de Honeymooners se ganó una leal y creciente audiencia que hizo que lo que un día fuera un éxito de audiencia se convirtiera en un icono de la televisión. Tanto es así que hoy una estatua a tamaño natural de Jackie Gleason con el uniforme completo de conductor de autobús se encuentra en el exterior de la terminal de autobús Port Authority en Nueva York.

Muerte

Nothing in Common resultó ser el último papel de Gleason en una película; estaba luchando contra un cáncer de colon y un cáncer hepático incluso mientras trabajaba en la película. Fue hospitalizado en 1986-87 pero se dio de alta a sí mismo y murió silenciosamente a la edad de setenta y un años en su casa de Inverrary. El mismo año, Miami Beach honró sus contribuciones a la ciudad y su turismo renombrando el Miami Beach Auditorium, en el que realizó su programa televisivo una vez que viajó a Florida como el Teatro Jackie Gleason de artes escénicas. Jackie Gleason está enterrado en un mausoleo al aire libre en el Cementerio Católico de Nuestra Señora de la Misericordia en Miami, Florida. Bajo las gráciles columnas, en la base, aparece la inscripción "And Away We Go".

Homenajes

El 30 de junio de 1988, el garaje de autobuses de Sunset Park en Brooklyn fue renombrada como Jackie Gleason Bus Depot en honor a su célebre paisano (Ralph Kramden trabajaba para la ficticia Gotham Bus Company). En agosto de 2000, en Nueva York, el canal de televisión por cable TV land dedicó una estatua a Gleason caracterizado como Ralph con su uniforme de conductor de autobuses. La estatua se encuentra entre la calle cuarenta y la octava avenida, a la entrada de la terminal de autobuses. La estatua aparecía brevemente en la película World Trade Center. Una estatua similar se alza en el Hall of Fame de la academia de las artes y ciencias de la televisión en Noth Hollywood, California, mostrando a Gleason en su famosa pose de "And awa-a-ay we go!".

En el puente de Brooklyn, las señales que indican que se está entrando en Brooklyn, tienen la frase de Gleason "How Sweet It Is!" como parte de la propia señal.

Cerca de su casa de Inverrary (Florida) se ha llamado 'Jackie Gleason Park' a un parque municipal con pistas deportivas y zonas de juego. Un telefilme llamado Gleason fue emitido por la CBS el 13 de octubre de 2002, profuncizando en la vida de Gleason; se mostraba la turbulenta y poco conocida vida privada de Gleason. Tuvo dos hijas con su primera esposa (una de ellas, Linda, es la madre del actor Jason Patric); se divorciaron y Gleason pasó por un breve segundo matrimonio antes de unirse felizmente a su tercera esposa, Marilyn, hermana de June Taylor. La película enseñaba también escenas entre bambalinas de sus trabajos más conocidos. Brad Garrett de Todo el mundo quiere a Raymond, interpretó a Gleason (previamente Mark Addy tuvo que abandonar) y la estatura de Garret creó algunos problemas logísticos en los escenarios, que tenían que ser especialmente diseñados de forma que Garrett no sobresaliera sobre el resto.

En 2003, después de una ausencia de más de 30 años, en color, versiones musicales de The Honeymooners de los años 60 en el Jackie Gleason Show en Miami Beach volvieron a emitirse en televisión por Good Life tv (ahora American Life TV) canal de cable. En 2005, una adaptación para largometraje apareció en los cines, con un twist-a fundamentalmente por un reparto Afroamericano, encabezado por Cedric the Entertainer. (Hubo información hace pocos años acerca de que el co-protagonista de Roseanne, John Goodman le gustaría interpretar el rol en la película The Honeymooners interpretando a Ralph, pero esos planes jamas se materializaron). En esta versión, mientras, solo había una semejanza con el autentico Gleason de la serie original y fue duramente criticada por los críticos.

Gleason fue referenciado en algunos episodios de Padre de familia, su aparición más destacada en esta serie fue en el episodio The Fat Guy Strangler donde suministro una corrida facial a la madre de Lois.

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